ELS LLIBRES I LES COSES

Alexandre Yersin, la vida d’un científic aventurer

El llibre es titula Peste & Cólera, l’autor és Patrick Deville (Saint-Brevin-les-Pins, 1957) i amb aquesta obra ha guanyat diversos premis a França. Aquí l’ha publicat Anagrama en traducció al castellà de José M. Fajardo. És una obra especial: una biografia desendreçada del bacteriòleg d’origen suís Alexandre Yersin (1863-1943), deixeble avantatjat i heterodox de Pasteur, el pare de la revolució bacteriana. “Si passés un dia sense treballar, em sentiria com si hagués comès un robatori”, deia Pasteur. Yersin li va agafar la paraula però la va dotar d’un contingut extra de llibertat i creativitat: no va parar de viatjar, d’encuriosir-se per tot, d’aplicar el mètode científic a les activitats més diverses en un racó de món. Era un autèntic tastaolletes. Un gran observador i, alhora, home d’acció. Va arribar a inventar i elaborar un líquid negre concentrat i gasós que va batejar com a Cola-Canela, una mena de coca-cola avant la lettre.

Descobridor, de jove, del bacil de la pesta bubònica i de la toxina diftèrica, aviat es va cansar de l’encotillament de l’Institut Pasteur i va marxar a l’aventura cap a la Indoxina, l’actual Vietnam, que a finals del segle XIX estava sota domini francès. Es va acabar establint a Nha Trang, 1.300 quilòmetres al sud de Hanoi, una zona avui coneguda per les seves paradisíaques platges. Allí s’acabaria convertint tant en pioner de l’agricultura de l’arbre del cautxú -importat del Brasil- com de l’arbre de la quinina, dues activitats, sobretot la primera, que li van reportar força diners.

Aficionat als cotxes i a l’aviació -de fet, a qualsevol innovació tecnològica-, va viure la convulsa primera meitat del segle XX europeu a distància, fent la seva: experimentant en medicina, horticultura, física, mecànica, astronomia, fotografia... Frugal, s’alimentava de verdura i ous, quasi no tastava la carn, i només bevia aigua. La política i el sexe li van interessar poc o gens. Amant de la soledat, va ser un home més racional que passional, pacífic, apòstol laic del progrés tecnicocientífic, un personatge pràcticament oblidat a Europa i enyorat al Vietnam. Un petit geni de carn i ossos en la vida i l’ànima del qual ha penetrat Patrick Deville, que l’ha convertit en alguna cosa més que una entrada enciclopèdica. Paga la pena acompanyar Yersin i Deville en aquest particular viatge.